Maior fazenda solar do mundo cresce no deserto egípcio


Em 1913, nos arredores do Cairo, um inventor da Filadélfia chamado Frank Shuman construiu a primeira usina térmica solar do mundo, usando o abundante sol egípcio para bombear 6.000 galões de água a um minuto do Nilo para irrigar um campo de algodão próximo.

A Primeira Guerra Mundial e a descoberta do petróleo barato descarrilou o sonho de Shuman de replicar sua “usina solar” em grande escala e, eventualmente, produzir energia suficiente para desafiar a dependência do mundo do carvão.

Mais de um século depois, essa visão foi ressuscitada. A maior fazenda solar do mundo, o complexo de US $ 2,8 bilhões do Benban, deve ser inaugurado no próximo ano, a 650 quilômetros ao sul do Cairo, no deserto ocidental do Egito.

Ele colocará o Egito sozinho no mapa de energia limpa.

Isso não é uma façanha pequena para um país que tem sido prejudicado por seu há muito viciado em combustíveis fósseis subsidiados pelo Estado e atualmente recebe mais de 90% de sua eletricidade do petróleo e do gás natural.

Mas as perspectivas de energia verde aqui nunca foram melhores, uma vez que o governo vem reduzindo os subsídios aos combustíveis fósseis, em linha com um programa de reforma apoiado pelo Fundo Monetário Internacional que visa resgatar uma economia devastada pela agitação política. Enquanto isso, o rápido custo dos equipamentos para energia solar e eólica aumentou seu fascínio.

“Isso é um grande negócio”, disse Benjamin Attia, analista de energia solar da Wood Mackenzie, dos Estados Unidos, falando sobre o complexo de Benban. “Não consigo pensar em outro exemplo em que tantos grandes jogadores se uniram para preencher a lacuna.”

Autoridades e organizações financeiras internacionais divulgam o potencial do setor de energias renováveis ​​do Egito para criar empregos e crescimento, bem como reduzir as emissões em um país cuja capital foi recentemente nomeada a segunda maior cidade poluída da Terra pela Organização Mundial de Saúde.

O objetivo do governo é que até 2025 o Egito consiga 42% de sua eletricidade a partir de fontes renováveis.

fazenda solar
A fazenda solar reduzirá a dependência do Egito de combustíveis fósseis e gás natural, que atualmente depende de 90% de sua energia.

O complexo de Benban, que será operado por grandes empresas de energia de todo o mundo, deve gerar até 1,8 gigawatts de eletricidade, ou o suficiente para abastecer centenas de milhares de residências e empresas. Ela consistirá de 30 usinas solares separadas, a primeira das quais começou a funcionar em dezembro e emprega 4.000 trabalhadores.

O governo dos EUA está apoiando um programa local para treinar centenas de estudantes de escolas técnicas em energia solar e eólica.

Na semana passada, o presidente egípcio Abdel Fattah Sisi inaugurou vários grandes projetos de eletricidade, incluindo a expansão de enormes parques eólicos no imenso Golfo de Suez, no Mar Vermelho. A Rússia prometeu ajudar a construir e financiar uma usina nuclear de US $ 21 bilhões na costa norte do Egito.

Conduzir todos esses projetos é a memória não tão distante da crise de eletricidade que atingiu o Egito nos anos que se seguiram à revolução de 2011. O fechamento de fábricas e lojas de blecautes prolongados alimentou a crescente revolta pública que culminou na destituição do Presidente Mohamed Morsi em 2013, cujo primeiro-ministro uma vez infamemente sugeriu que os egípcios enfrentassem a escassez de energia usando algodão e dormindo em um quarto.

Hoje, os moradores não enfrentam mais interrupções noturnas, mas o Egito – antes exportador de gás – precisa importar gás natural liquefeito e caro para atender às necessidades de energia de seus 96 milhões de pessoas. E espera-se que a demanda por energia mais que dobre até 2030, muito mais rápido do que em qualquer outro país da região, de acordo com Victoria Cuming, da Bloomberg New Energy Finance.

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O Egito deve abrir o complexo Benban, a maior fazenda solar do mundo, no ano que vem.

Em preparação, o Egito lançou um esquema em 2014 para permitir que os atores privados vendessem energia para a rede pública, impulsionando seu mercado de energia limpa, que no ano passado viu um aumento de 500% no investimento.

Mas se megaprojetos de energia verde chamativos como Benban atraem grande parte da atenção, as pequenas empresas são responsáveis ​​por 80% dos empregos no setor privado, disse Khaled Gasser, que fundou a Solar Energy Development Assn., Um grupo industrial local. “Este é o mercado real”, disse ele.

Impulsionados pelo idealismo e pela falta de oportunidades de emprego atraentes que se seguiram à revolução de 2011, vários empreendedores de energia limpa estabeleceram discretamente um mercado de base no Egito.

Ahmed Zahran, de 38 anos, fundou a KarmSolar com quatro amigos trabalhando em um café depois que seus antigos patrões fugiram do país. Ele tentou em vão persuadir a empresa de private equity a investir em energia limpa. “Fomos demitidos por um … que representou tudo o que odiamos neste país, então decidimos, vamos fazer isso sozinhos”, disse Zahran, que achava que a energia solar era óbvia em um país com mais de 90% de deserto.

Com investimentos privados, a empresa começou fabricando bombas de água solar para fazendas de deserto que tradicionalmente dependem do diesel para extrair água da areia. Agora, com mais de 80 funcionários, também constrói estações solares para abastecer fábricas de aves e shopping centers sob os chamados contratos de compra de energia.

Zahran também mergulhou na arquitetura verde, projetando alojamentos ecológicos fora da rede e uma “vila de trabalhadores” sustentável para fazendeiros sazonais no oásis de Bahayira, no Egito, um posto avançado no deserto de olivais e bosques de plantações.

Como o governo cumpriu sua promessa de reduzir gradualmente os subsídios à energia – no dia 1º de julho os preços da eletricidade subiram em média 26% – mais companhias estão explorando a possibilidade de adicionar sistemas solares aos prédios onde a maioria da população urbana do país vive.

As start-ups de energia verde do país estão enfrentando os mesmos problemas que atormentam as pequenas empresas daqui há anos. Em um esforço para enfrentar um grande problema – falta de financiamento – o Banco Central lançou em 2016 um programa de empréstimos a juros baixos que visava incentivar os pequenos participantes, especialmente em setores-chave como a energia renovável.

Hatem Gamal usou-o para aumentar sua startup de energia para resíduos, a Empower, que atualmente opera duas fábricas, em uma instalação de tratamento de águas residuais e uma fazenda de carne, que transformam lodo humano e dejetos animais em biogás que ele vende para o governo. A empresa tem mais quatro plantas em construção.

Uma coisa que não mudou: as camadas de burocracia pelas quais as empresas devem navegar. Gamal teve que obter licenças ou permissões de pelo menos 10 agências do governo. Ele se tornou tão hábil em lidar com a burocracia que ele tem uma impressora em seu carro.

“As pessoas dizem: ‘Você deve conhecer alguém’ ou ‘Você deve ter subornado alguém’ ou ‘Esse empréstimo de 5% não é real'”, disse Gamal. “Mas as oportunidades estão aí. Eu nunca aceito ‘não’ como resposta. ”

Fonte: Los Angeles Times

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